С тех пор как первый самолет поднялся в небо конструкторы знали, что они не только будут перевозить пассажиров, но и станут в то же время новым инструментом войны. Современные боевые самолеты - вершина инженерной мысли, совершенные боевые машины. Однако этот статус они добывали десятилетиями.

Дебютные воздушные дуэли произошли во время Первой Мировой войны. Самолеты на то время были очень несовершенными. Даже одной пулеметной очереди хватало, чтобы подбить самолет противника. Однако Первая Мировая война сделала начальный вклад в развитие воздушного боя. Противники чтобы подобрать правильный угол для атаки очень долго могли кружить друг вокруг друга. Радаров тогда не было, поэтому острое зрение пилота ценилось выше всего, а если еще добавить блестящую реакцию и умение подойти к врагу на расстояние меткого выстрела, пилот ставал ассом. Из вооружения в то время боевые самолеты имели один или два пулемета. Сначала их монтировали перед пилотом, так как крылья были слишком хрупкие для многокилограммового пулемета. Чтобы во время стрельбы пули не уничтожили пропеллер, двигатель самолета синхронизировали с пулеметом.

Fokker E.I Eindecker

К Второй Мировой войне боевые самолеты значительно усовершенствовались и начали создаваться из алюминия. От пулеметов не отказались, наоборот, их стало больше. Размещали пулеметы уже на крыльях самолета. Типовой истребитель тех времен нес шесть или восемь пулеметов на крыльях и мог за минуту выпустить до 3000 снарядов.

После Второй Мировой войны и с появлением мощных реактивных двигателей мастерство воздушного боя отошло на задний план. Теперь истребитель мог уничтожить противника с многокилометрового расстояния даже не попадая в его поле зрения. Однако на любое действие есть свое противодействие - самолеты научились выпускать ложные цели или обманывать ракеты. Специальное покрытие делает их малозаметными для вражеских радаров, поэтому истребитель противника часто можно увидеть лишь при визуальном контакте.

Завершение Первой Мировой войны так же дало толчок и развитию гражданского авиасообщения. Этому способствовали несколько факторов. Во-первых, эволюция авиации за годы войны заметно увеличила грузоподъемность и, что особенно важно для регулярных авиалиний, надежность аэропланов. Во-вторых, на рынке появились сотни «демобилизованных» летательных машин, которые можно было относительно легко приспособить для перевозки пассажиров или почты. Наконец, в-третьих, из-за значительного сокращения военных заказов много авиационных фирм оказались перед выбором: либо банкротство, либо переориентация на гражданские рынки. Впереди в этой сфере была побеждена Германия - через полную ликвидацию боевой авиации и запрещении производства аэропланов военного назначения там особенно ярко проявились два последних фактора. Уже в феврале 1919-го начала работу первая в мире регулярная пассажирская авиалиния Берлин - Веймар, на которой эксплуатировали самолеты, переоборудованные из военных. До конца года, несмотря на послевоенный кризис, вся страна покрылась сетью гражданских воздушных линий, соединявших важнейшие города. В том же 1919-м появляется этапный образец для воздушных сообщений - «Юнкерс» F.13.

Транспортный самолет Junkers F-13

Этот первый специализированный пассажирский самолет вполне металлической конструкции, который выпускали большой серией, задал определенный стандарт для развития гражданского самолетостроения на следующие полтора десятилетия - до появления такого же этапного американского «Дугласа» DC-3. Если самолеты «Юнкерса» сделали пассажирские перевозки регулярными, то машины «Дугласа» со значительно большей вместимостью и экономичностью дали им стать массовыми.

За три десятилетия, прошедшие со дня первого полета аэроплана братьев Райт, авиация прочно вошла в основные сферы общественной жизни. И хотя заметно это было в военной области, самолет уже начинал составить серьезную конкуренцию наземным и морским средствам транспорта. Прогресс авиатехники во время Второй Мировой войны и в послевоенные годы только закрепил эту тенденцию.